智东西在此前AI芯片系列报道第一季之后,再次出发,进一步对AI芯片全产业链上下近百间核心企业进行差异化的深度追踪报道。此为智东西AI芯片产业系列报道第二季之一。

  众所周知,人工智能(AI)有三大支柱:数据、算法和算力,其中算力正是芯片巨头和芯片创企们角逐的核心战场。尽管近年来,AI芯片战场逐渐呈现百家争鸣之貌,但在云端AI芯片领域,NVIDIA仍是绝对的王者。

  NVIDIA是将图形处理器(GPU)带到通用计算领域的先驱,其通用GPU(GPGPU)凭借并行计算的优势和完整强大的通用并行计算架构CUDA几乎垄断云端训练芯片市场。挑战者也在出现,国内有一家名为天数智芯的公司,近期披露了系列芯片产品推出的时间表,意欲填补通用并行计算芯片的空白。

  虽说天数智芯和NVIDIA同样在做通用GPU,但不同于多数AI芯片创企,天数智芯并非一创业就闷头造芯,而是先切入软件层打造AI系统。颇让人意外的是,在创业之前,其创始人、董事长兼CEO李云鹏并无芯片背景。

  李云鹏的理想非常远大,对公司的定位是系统级公司,而非对标NVIDIA。

  近日,智东西与天数智芯创始人、董事长兼CEO李云鹏进行了一场深入对话。在交流过程中,我们发现李云鹏是一位非常善于思考的人,对于公司定位和布局、产品技术逻辑、以及创业公司的打法都有着独到的见解。

  一、10年甲骨文老兵回国创业

  李云鹏是南京大学计算机系2002级毕业生,2005年获得美国威斯康辛州大学麦迪逊校区计算机硕士学位。

  他毕业后的第一份工作在甲骨文,时间跨度长达10年。起初,李云鹏在甲骨文从事数据库基础软件相关设计研发和技术管理工作,后任职甲骨文核心数据库部门技术总监。在工作过程中,他意识到大数据、云计算、人工智能(AI)等新兴技术所带来的市场空间,而国内的软硬件基础设施相对薄弱,一个做AI基础软硬件系统的想法逐渐成型。

  在与发小赵汇讨论多年后,2015年12月,李云鹏回国创立了南京天数智芯科技有限公司。

  经过3年半的发展,如今天数智芯已拥有300多位员工。其技术团队来自世界知名芯片公司AMD的GPU部门和企业软件翘楚Oracle、Fujitsu,主要分为软件平台团队(Software Platform Team)、AI团队(AI Team)、芯片设计团队(Hardware Team)和将前三个团队的需求、反馈等串联起来的研究团队(Research Team)。

  其芯片设计团队,已在芯片设计领域积累了近三十年经验,是一支国内最优秀、最完善的高端芯片设计队伍。

  比如天数智芯一位负责芯片设计的副总裁,就是一位高端计算芯片设计专家,拥有近30年的处理器、微处理器、GPU研发和管理经验。在近15年内,他主导参与了AMD所有服务器、GPU,APU产品的IP设计,包括最新7nm EPYC和7nm GPU产品。

  二、三年磨AI软件,定位系统级公司

  在任何一个领域创业,越往上头走,越容易碎片化;越往下沉走,就巨头林立。李云鹏意识到,如何选择创业切入领域对于创企而言是非常关键的问题。

  李云鹏将天数智芯定义为一家系统级公司,而非NVIDIA。这是因为每一个成功的系统级公司市值都是NVIDIA的若干倍。但从这个意义上来说,系统公司创业难度也会非常大。

  纵观过去十年,中国互联网企业蓬勃发展,中国已经有了TMT(Technology,Media,Telecom)领域建高楼的水平,也出现了几家世界级“高楼”。但传统领域为何没有这类显著的化学反应呢?问题在于我们的基础还是比较薄弱,比如说在开发工具方面就没有能支撑这么大产业的成熟基础设施。而且大部分公司也不具备对底层进行优化的能力。

  所以天数智芯从中间件开始做,希望打造底层的系统技术服务能力,服务这些商业客户,给他们赋能。选择底层的另一个原因,是天数智芯认为中国需要一个很清晰明白商业界限的产品技术服务类底层企业,能够和客户保持商业距离,合作共赢。这也是天数智芯选择要做基础的一个核心考虑。所以从2015年成立到2017年第三季度前,天数智芯都在做一件事——软件。郑州×××医院:http://mobile.ytsgnk.com/

  作为一家创业公司,考虑到资金体量、技术实力等客观因素,自建生态是不现实的。所以,天数智芯选择了兼容市场开源生态与已有成熟生态。具体在技术开发逻辑方面,天数智芯从软件算力切入,即用软件提升已有硬件的平均算力。换句话说,天数智芯的中间件产品可以和市场上已有的任何一款开源计算框架完美配合,使得硬件处理器获得更高的处理效率。同时,随着中间件的推出和上层应用的不断落地,天数智芯推出相应的芯片产品,为已有的硬件产品和系统解决方案提供平滑、透明的迁移。