疫情下非洲正在全面的连通性建设,投资方向清晰明确

作者: 佚名 2020-10-20 16:50:06

技术以及电信设施的飞速发展,正推动非洲庞大且快速增长的人口成长为自动化革命时代下的宝贵资产。要帮助非洲真正通过电信及数据骨干网络的普及迎来腾飞,本地数据及人工智能产业的崛起也将一大关键前提。

非洲必须尽快制定出强有力的数字战略。鉴于非洲大陆相对落后的基础发展水平,很多人似乎很难将数字化与这片原始的大陆联系起来。但着眼于正在如火如荼进行的第四次工业革命,非洲的发展中国家也许能够建立起一条适合自己的前进道路。随着以劳工为主导的工业发展窗口的逐渐缩小,非洲已经越来越难以依靠渐进式方法与国际现行技术标准接轨。在超连接性与自动化时代到来之际,非洲必须大刀阔斧地建设起属于自己的数字基础设施服务,才能真正把握住这一波历史性机遇。

人工智能与非洲:非洲电信投资案例分析

乌干达电信总部呼叫中心大楼,位于坎帕拉中央商务区

相信很多朋友都在脑海中勾勒过工业革命带来的巨大冲击,包括动荡、颠覆、人们对于新兴技术及职业的激进反对,乃至传统工作与生活方式的迅速迭代。但实际情况并没有那么戏剧化,大多数人并没有马上意识到重大变化的到来。几十年间,蒸汽机、机车、电力甚至是内燃机一直是晦涩难懂的新生事物,并随着充分商业化而逐渐渗透进我们的日常生活。这些技术还耗费多年以改进自身生产过程,在消除某些工作岗位的同时塑造着我们的全新生活方式。不同于人们想象中大坝决堤般的技术创新,现实往往更像是稳步上涨的浪潮,最终吞没掉那些未对洪水做好准备的社区。

云计算、5G通信、机器学习以及物联网正在逐渐影响我们的经济河堤,这些技术当前在专业研究人员及TED演讲舞台上不断亮相的同时,也在以难以察觉的方式慢慢渗透到日常生活中的各个角落。这些创新性结合,预示着广泛自动化将在不久的未来成为现实,从根本上重塑全球经济,并有可能彻底改变人类社会的运作秩序。拥有超越大多数人预期的普及速度、高效率以及自我学习能力的机器经济,将严重打击劳动力市场薪酬以及对于人工的总体需求。在光学与语音识别、医疗诊断、战略游戏以及棋类运动等方面,基于机器的智能已经足以与人类媲美甚至更加强大。最终,机器智能有可能延伸至神圣崇高的法律制定、投资管理、建筑设计绘制等需要大量专业知识的领域。更重要的是,这些机器确实能够在特定领域、特定任务当中发挥出与人类相似的智能,精确执行大量任务,甚至不需要食物、休息或者假期,这将给全球生产者以及资本所有者带来一种前所未有且难以抗拒的经济资产。

在这个全新技术时代下,数据成为标准化工业商品。深度学习算法可以利用这些数据独立改进并完善自身,将大量经济活动转化为可以自动控制的流程时间表。在这里我们不妨以光学识别为例,即向对象识别算法提供数十亿张有猫/无猫的图片,借此高效将图像中的猫与其他猫科动物乃至毫无关联的动物区分开来。这一流程中还经常涉及“强化学习”概念,通过算法为正确猜想提供奖励,并对错误做出惩罚。这种方式比凭借大量视觉输入以排除其他相似对象的常规机器学习准确得多,也便捷得多。由此建立起的所谓计算机视觉技术,已经在自动驾驶汽车、仓库管理技术、人脸识别以及医学影像诊断等领域发挥重要作用。

在大众的想象中,很多人对于人工智能时代的到来仍然充满恐惧,包括无所不包、无所不知的险恶机器人可能最终统治整个世界。但在短期之内,真正了解行业内情的人们其实更担心这些工具会过早给那些掌握算法的人们带来过于强大的力量。难以预见的利润水平、财富集中趋势以及随之而来的政治力量甚至是军事力量,也许会彻底打乱原有全球力量秩序。以中国为代表的崛起大国正努力探索这一领域,并希望为人工智能系统以及将AI推向全球所必需的电信基础设施设定行业标准;美国及欧洲等传统国家/地区也热衷于巩固自己的优势。正如地理大发现时代,西方国家依靠坚船利炮帮助自己登上全球竞争的至高宝座一样,AI技术的变化也将给未来的地缘政治带来重大影响。

因此,随着这场动摇的革命逐渐成形,非洲决不能袖手旁观。非洲的地缘政治与经济未来,将取决于人们对于新兴技术标准的投入度及掌控权。此外,人类在这些领域的研究才刚刚起步,这也给非洲带来了巨大的追赶机会。非洲科学院以及非洲大陆崭露头角的技术生态系统,也许将给非洲带来百年来唯一一次参与标准范式制定的机会。这种参与,将给劳动力与资本、企业与政府、私有制与公有制、民族国家与跨国企业之间的关系产生深远的影响。当然,非洲也应该勇敢站出来,为新世界、新社会的构成发表自己的见解。按目前的态势发展,到2100年非洲总人口将增长至30亿,届时AI时代应该也已经全面来临。到那时,尼日利亚有望成为全球人口第二大国,非洲民众也将全面投身于技术发展当中。换言之,随着非洲人口比例的增长,AI应用必须充分运用来自非洲的输入数据,借此提供必要的准确性与有效性。中国已经率先意识到这一点,并凭借多款畅销机型在非洲智能手机市场上占据主导地位,甚至轻松超越了苹果与三星。此外,中国企业还使用斯瓦希里语、沃洛夫语以及豪萨语等训练语音识别算法,同时在计算机视觉系统上大量引入深肤色素材以及受全球其他地区大多数AI研究人员所忽视的某些细微差别。在不远的将来,此类数据集将成为重要的技术竞争优势——谁的自动驾驶汽车能更准确地识别出占比更高的深肤色对象,谁就能在市场上一骑绝尘。

数据的交易、存储、组织以及传输方式都将在新时代下有所转变,我们需要为其训练并开发出更加智能的机器应用程序,借此真正发掘出数据这一“新型工业血液”中的价值。掌握这类AI方案的人们将获得巨大的生产效率提升,并最大限度增强社会的总体产出。谁能开发出最高效的数据处理方法、训练出最智能的机器系统并实现最好的任务执行能力,谁就能在这场比拼中胜出。正如我们当前的经济体系一样,其他市场参与者将只能乖乖使用这些应用程序,并将剩余价值拱手交给从事增值工作(负责存储、标记及处理数据)的人们。AI与全连通时代的头等大事,很可能就体现在高效存储、传输及交付数据的应用程序的基础设施当中。

这一切正在变成现实。在COVID-19疫情隔离期间,对数据的存储及远程连接需求开始急剧增加。全球数十亿人被迫转入远程办公,也使“居家办公”类解决方案的股票估值迎来爆炸式增长。而自新冠病毒爆发以来,云存储供应商、数字生产力服务商、视频会议服务商以及电子商务平台将继续成为市场上的领跑者。事实上,当前疫情只是加快了这种长期发展趋势,让我们抢先一步充分发掘原有物理基础设施中的种种潜能。事实上,数据中心、海底电缆、光纤连接、小区基站以及无线电频谱已经构建起看不见的骨干网络,这一切不仅让创新成为可能,同时也催生出新的市场供需关系。

在非洲,投资方向也变得更加明确。在疫情流行期间,非洲企业遭受到发达国家难以想象的通信连接故障的困扰。但机会也在其中显现——决策者及商业领袖们敏锐地意识到,他们需要将更多经济转移至线上。支付与移动货币应用引领起这一波趋势,移动网络运营商开始申请银行牌照,也有不少银行开始扩展其本就相当强大的数字化产品。非洲甚至在某种程度上引领着数字金融领域的创新风潮。加纳在COVID-19疫情之下,发布了全球第一项数字金融政策,旨在加快该国向无现金社会的转型。Vodafone集团与肯尼亚的Safaricom则合力打造M-Pesa并开创了移动货币业务的先例。M-Pesa以99%的市场占有率推动着收益的持续增长,并为投资者们带来了丰厚的回报。

在非洲的自动化与全面连通性建设当中,以下几大具体方向有望带来可观的投资回报:

  • 数据标记:标记是指对数据单元进行分类的过程——例如,通过标记告知算法用于训练的图片中包含一只猫。这些也是AI时代的基本要素。未来,我们可以从非洲大陆收集到无穷无尽的数据并进行存储及分类。数据标记也将给非洲劳动力带来良好的就业机会,相对较低的入门门槛也让更多人能够接触到AI这一前沿技术领域。
  • 数据中心:随着人口爆炸性增长与数字参与度增加这一双重趋势,非洲数字基础设施的容量需求将急剧上升。Facebook与谷歌等企业正积极在非洲大陆铺设光纤环路,而尼日利亚Jamarkani家族、Actis以及Convergence Partners等投资者也在积极扩大公共数据中心的覆盖范围。这些资产,在本质上都属于为应用程序构建提供依托的不动产。
  • 频段:能够可靠且无缝传输大量数据的无线电频段是一种有限的资源。这些频段的经营许可将为相关投资者及持有企业带来巨大价值,负责监管及出售频段资源的政府部门也能够借此积累到大量治理经费。
  • 移动网络运营商:非洲仍是全球移动覆盖率最低的大陆,每一个角落都有着众多潜在用户。单在未来十年,尼日利亚就将出现6000万新的成年移动用户。因此,移动网络运营商必须重视这一机会,借此发展出值得信赖的自动化与连通类应用品牌,同时培养好与当地客户的关系。而这一切,都将带来丰厚的回报。

非洲绝不能错过这一轮技术升级浪潮,此前在新技术采用方面的落后已经给这片美丽的大陆带来灾难性的后果。但新的曙光已经显现,这片大陆上开始孕育众多新兴行业,不同地区之间相对平等的基建起点也给政策制定者及投资者带来更多机遇。

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